Otro Provincial de Baby que tuvo a una figura de la selección 


Fue en 1996, en la decimosegunda edición del certamen organizado por la Liga NIcoleña de Baby Fútbol. El torneo se llamó “Diario El Norte”, y en el seleccionado de Arrecifes jugó Pablo Zabaleta, un año antes de sumarse a las inferiores de San Lorenzo. Su equipo arrasó en la primera ronda, pero en cuartos de final quedó fuera de carrera.


A raíz de la nota que publicamos semanas atrás referida a la participación del “Kun” Agüero en un Provincial de Baby Fútbol en nuestra ciudad, el mensaje de un lector en las redes sociales nos llevó a indagar en el campeonato organizado por la Liga Nicoleña de Baby dos años antes, en 1996, para chicos de la categoría ’85. Allí, en el equipo de Arrecifes se destacó Pablo Zabaleta, un año antes de sumarse a las inferiores de San Lorenzo de Almagro proveniente de Obras Sanitarias. Tres temporadas más tarde, tendría su debut con la camiseta de la selección argentina en el Sub 15, convocado por Hugo Tocalli.
En nuestra ciudad, en aquellas vacaciones de invierno de 1996, el ya clásico Provincial disputó su decimosegunda edición denominada “Diario El Norte”, que se repartió entre las canchas de Don Bosco, General Rojo, Unión, Juan XXIII y San Nicolás. El campeón fue el seleccionado nicoleño “Celeste”, que de seis partidos ganó apenas dos (le ganó a Dale Boca de Pergamino 5 a 1 y a Florencio Varela Lila 1 a 0), empatando tres (2 a 2 con Belgrano de Tigre, 1 a 1 con Quilmes y 0 a 0 con San Nicolás Azul) y perdiendo el restante, justamente frente a Arrecifes (2 a 1. El equipo nicoleño marcó 10 goles y le hicieron 6. Fabricio Riquelme fue el goleador con 5 tantos y Ezequiel De Gaetani anotó 3. Culminó segundo en la ronda clasificatoria accediendo a cuartos por diferencia de gol; ahí derrotó a Quilmes por penales, en la semi superó también por penales a San Nicolás “Azul” y en la final le ganó 1 a 0 a Florencio Varela con gol de De Gaetani en cancha de Don Bosco. El arquero Lucas Rocca, hoy DT de Fútbol San Nicolás, fue una de las grandes figuras de la final. El plantel campeón estuvo integrado por Lucas Rocca, Marcos Pichunman, Diego Eseverri, Jorge Mansilla, Fabricio Riquelme, Sebastián Gómez, Carlos Borda, Germán Vitali, Ezequiel De Gaetani, Jonathan Serafini, Arnaldo Silva y Mauricio López. DT: Alfredo Domínguez. Ayudante: Dante Marcozzi.

Pibe de selección
Arrecifes era uno de los candidatos y lo demostró en la primera fase, ganando todos sus partidos. El equipo arrecifeño integró la zona C con San Nicolás Celeste, Pergamino y San José de Tigre. En la primera fecha golearon 6 a 1 a Dale Boca de Pergamino (Zabaleta metió dos tantos y Joaquín Galván 3). En la segunda le ganó 5 a 0 a Tigre y cerró la fase venciendo 2 a 1 a la “Celeste”, que terminaría siendo campeón. Por lo demostrado aparecía como gran favorito en los cuartos de final, pero en dicha instancia no pudieron con las gambetas de los mellizos Joel y Samuel Soto. Samuel marcó los dos tantos para el 2-0 la selección San Nicolás Azul, dirigida por Bernardo Altamiranda. Ya fuera de la carrera por el título, Arrecifes perdió por penales frente a Quilmes (empataron 2 a 2) y sellaron su séptimo puesto al vencer en la jornada final a San Nicolás “Blanca” por 2 a 0.
Pablo Zabaleta sobresalió en aquel torneo disputado en San Nicolás por su físico y su temperamento. Jugador de Obras Sanitarias de Arrecifes, pasó a San Lorenzo de Almagro con apenas 12 años. Y a los 14, Hugo Tocalli lo convocó a la selección argentina Sub 15. Con la “celeste y blanca”, Zabaleta vivió momentos de gloria como haberse consagrado Campeón Mundial Juvenil siendo capitán en 2005 en Holanda, con Lionel Messi como goleador y gran figura. También sumó un título Sudamericano Sub 20 y se colgó la medalla dorada en los Juegos Olímpicos de Beijing 2008. Sin embargo, en la selección Mayor no tuvo lugar en los procesos de Maradona ni de Batista. Su lugar en la Mayor lo ganó con Alejandro Sabella, que le dio la titularidad y estuvo a un paso de consagrarse en el inolvidable Mundial de Brasil 2014. Después de una enorme campaña en el Manchester City (nueve temporadas y seis títulos), el arrecifeño de 35 años está por finalizar su vínculo con el West Ham (lleva tres temporadas allí) y no descartó la posibilidad de salir de Inglaterra para cerrar su carrera en otro país. ¿Volverá a Argentina?


FOTO: Pablo Zabaleta, parado sobre la punta izquierda de la imagen en la formación. (ARCHIVO).

FOTO 2: El arrecifeño, en la final del mundo 2014.